Ciencia

La NASA lanza su sonda ‘InSight’ para tomar el pulso a Marte

MAN02. Pacific Palisades (United States), 05/05/2018.- A longtime exposure taken from Pacific Palisades, California, USA, early 05 May 2018 shows a United Launch Alliance (ULA) Atlas-V rocket carrying NASA's Mars InSight Lander as it leaves a trail of glowing booster exhaust gases while launching from the Vandenberg Air Force Base in California. InSight, short for Interior Exploration using Seismic Investigations, Geodesy and Heat Transport, is a Mars lander designed to study the 'inner space' of Mars: its crust, mantle, and core. (Estados Unidos) EFE/EPA/MIKE NELSON

La NASA acaba de lanzar este sábado su nueva misión robótica a Marte, la primera que tomará el pulso al planeta rojo estudiando su actividad sísmica. La sonda InSight ha despegado desde la base aérea de Vandenberg, en California, a bordo de un cohete Atlas V.

Se trata del primer lanzamiento de una misión interplanetaria desde la costa Oeste de EEUU, pues hasta ahora todos se habían hecho desde Cabo Cañaveral, en Florida. Como estaba previsto, el lanzamiento ha tenido lugar puntualmente a las 13.05 del sábado, hora peninsular española. Pocas horas después del despegue, Tom Hoffman, uno de los responsables de InSight en el Jet Propulsion Laboratory (JPL) de la NASA, aseguró que los datos recibidos apuntaban a que “la sonda se encuentra en buen estado de salud”.

La nave, cuya misión durará casi dos años y que recorrerá desde hoy los 485 millones de kilómetros que separan la Tierra y Marte, está financiada y coordinada en su mayor parte por EEUU (813 millones de dólares), pero también han participado diferentes países europeos: especialmente Alemania y Francia (entre los dos, 180 millones de dólares) y también otros como España.

Tras una travesía de casi siete meses, InSight (de Interior Exploration using Seismic Investigations, Geodesy and Heat Transport) llegará a Marte el 26 de noviembre. La nave iba a comenzar su misión en 2016, pero los problemas técnicos con uno de los instrumentos obligaron a aplazarla dos años. Su trabajo consistirá en estudiar las capas internas del planeta rojo para intentar esclarecer cómo han evolucionado los mundos del Sistema Solar.

“No sólo debería decirnos por qué Marte se formó de la manera en que lo hizo, sino también cómo los planetas en general llegaron a tener su forma actual”, ha declarado en un comunicado Bruce Banerdt, investigador principal de la misión en el Jet Propulsion Laboratory (JPL) de la NASA. Hasta ahora, las misiones a Marte han capturado imágenes de la superficie, estudiado rocas, excavado en la tierra y buscado pistas sobre el agua que alguna vez fluyó en Marte, pero nunca se ha indagado en su interior.

Entre los instrumentos que la sonda lleva a bordo destaca el sismómetro que permitirá analizar los martemotos que tienen lugar bajo la superficie marciana. La nave cuenta también con un componente desarrollado en España por el Centro de Astrobiología (CAB-CSIC/INTA) que permitirá monitorizar la temperatura y la velocidad del viento.

“Tras el aterrizaje del 26 de noviembre, el vehículo tomará imágenes de la superficie que ayudarán al equipo a elegir el lugar en el que se colocará el sismómetro (SEIS) y la sonda que penetrará el suelo marciano (HP3)”, detalla Fernando Abilleira, uno de los responsables del diseño de la misión en el JPL de la NASA. Según explica el ingeniero español, “la fase de despliegue de los instrumentos puede llevar alrededor de dos meses.

En cuanto se desplieguen, comenzaremos a recoger datos científicos”.”El 99,9% de este planeta nunca se ha observado antes. Vamos a ir a estudiarlo con nuestro sismómetro y nuestra sonda de flujo de calor por primera vez”, señaló a los periodistas Bruce Banerdt, principal investigador de InSight, en un encuentro con los medios previo al lanzamiento.Según compara la NASA, esta misión permitirá medir las constantes vitales de Marte: su pulso (a través de la sismología), su temperatura (estudiando el flujo calor que emana de su interior) y sus reflejos (a través de la radiociencia).

“Será el primer chequeo completo desde que el planeta se formó hace 4.500 millones de años”.Para el director de ciencias planetarias de la NASA, Jim Green, esta misión planetaria “fantástica” ayudará a la humanidad a comprender la composición de la corteza, el manto y el núcleo de Marte y dará una idea de cómo se originó el Sistema Solar.InSight también ha lanzado por primera vez dos microsatélites (cubesat) interplanetarios, de unos 13 kilogramos cada uno, denominados MarCO: “Se separarán del cohete después de que lo haga InSight y volarán en su propia trayectoria interplanetaria. Su objetivo será mandar datos telemétricos de la sonda durante la entrada, el descenso y el aterrizaje en Marte”, explica Abilleira.

Elmundo.es